Предки современных цыган являются средневековыми выходцами из районов современной северо-западной Индии и Пакистана. Их индийское происхождение было неоспоримо доказано еще в конце XVIII в. в рамках сравнительных лингвистических индоевропейских исследований. Все последующие работы подтвердили это положение и приблизительное время миграций (VI – IX вв. н.э.), пути миграций и зоны формирования и расселения предков цыган перед исходом из Индии

Существуют три основных мега-группы цыган:

  1. Цыгане Европы – группа ром, ромá.
  2. Цыгане Армении – группа лом.
  3. Цыгане Ближнего Востока, и некоторых стран Азии – группа дом, домáри.

Названия всех трех ветвей цыган (европейской и двух азитских) восходят к индоарийскому d’om с первым церебральным звуком d’, который дает расхождение в произношении в языках этих трех мега-групп.

Самые распространенные обозначения европейских цыган, существующие в различных странах, связаны с вариациями двух основных названиий: цыгане – (от греч. Athiganoi) и gypsy («египтяне»). По мнению большинства историков, название египтяне происходит от названия Малый Египет, которое в средневековье обозначало полуостров Пелопоннес, область современного Измира или район Антиохии (современная Анталия), со стороны которых предки цыган появились на Балканах. Эти названия нередко используются и самими цыганами, но все-таки в основном в общении на нецыганском языке. Самым распространенным самоназванием европейских цыган на родном языке является ром, ромa, хотя существуют группы и с другими самоназваниями: мануш, синти, калэ. При этом слова ром (мужчина-цыган; муж) и ромни´ (женщина-цыганка; жена) составляют неотъемлемую часть исконной лексики и этих цыганских групп.

Болгарские этнологи Е.Марушиакова и В.Попов определяют цыган как МЕГРЭО — межгрупповое этническое образование. Это обозначение характеризует особенности мозаичного расселения цыганских групп среди населения разных стран. На культуру цыганских общин разных стран и их современные идентичности оказала влияние культура населения европейских стран, в которых они окончательно формировались. При этом у разных слоев цыганского населения проявляется и различный уровень сохранности собственно цыганской культуры, с чем связаны различные наборы признаков цыганской идентичности. Например, некоторые группы цыган утеряли цыганский язык, пользуясь в качестве родного венгерским, иcпанским, турецким и др. Владение цыганским языком, таким образом, не является признаком цыганской идентичности у этих групп. У тех же цыган, которые сохраняют свой язык, он является важнейшим признаком их принадлежности к группе. Также в ряде цыганских групп Европы не сохранился институт этнического суда (который является важнейшим и универсальным регулятором соблюдения и сохранения внутриэтнических норм). Но у других групп, например, цыган-кэлдэрарей, ловарей он функционирует и в наше время.

Язык является важнейшим признаком принадлежности цыган к этногруппе, поэтому групповое деление цыган Европы увязывается с их диалектным делением.

 

Табор цыган, (предположительно ловарей) в окрестностях Витебска, 29 марта 1894 г. Фотограф Александр Васильевич Браац. Ателье находилось: г. Витебск, у Двинского моста, д. Галаскера. Информация о фотографии в журнале 

Фиксированная история цыган в Европе началась с упоминающих их первых документов. Условно считается, что таким первым письменным свидетельством является «Житие святого Георгия Афонского» (датировано 1100 г., описывает события 1054 г.) Условно – так как ряд историков высказывает сомнения в том, что под упомянутыми в документе атцинганами подразумеваются предки современных цыган, а не одна из групп гадателей или еретиков того времени. В то же время, ряд современных лингвистов, и некоторые историки высказываются в пользу более раннего появления цыган в Византии, в самом начале IX века.

Более частые упоминания о цыганах, сохранившиеся в летописях и изданиях различных стран Европы, появляются на несколько столетий позже, в основном с XIV столетия и далее, когда цыганские группы начинают расселяться по странам Европы. Содержащиеся в них описания цыган фрагментарны, и касаются в основном их наружности, занятий, отношений с окружающим населением внешних особенностей поведения; в некоторых ранних публикациях приводятся отдельные фразы на цыганском языке. 

Важной вехой, положившей начало научному изучению цыган, стали работы немецких ученых Г.М.Грелльмана (публ. 1783, 1787 гг.), Й.Рюдигера (1782-1793 гг.), обосновавших индийское происхождение языка романи в рамках сравнительных лингвистических индоевропейских исследований. В этот же период, почти одновременно появились работы и некоторых других авторов на ту же тему. В работе Г.М.Грелльмана «Историческое исследование об образе жизни, законах, обычаях и судьбе цыган Европы» собрано большое количество как архивных документов о цыганах, так и собственный большой полевой материал автора, частично описывающий их обычаи. Успех автора в описании цыганского быта во многом заключался в том, что он хорошо знал цыганский язык. Й.Рюдигер лингвистическим методом впервые обозначил предположительную начальную дату цыганской истории – дату исхода их предков из Индии – Х век (современные исследования изменили эту датировку).

В течение XIX века исследования цыган были продолжены. Это работы А.Ф.Потта, Ф.Миклошича, Г.Асколи, А.Паспати и др. Хотя многие публикации в этот период посвящены в первую очередь исследованиям цыганского языка, текстов и произведений фольклора, ряд работ содержит этнографические данные о цыганах, и попытки их систематизации. Кроме того, эти работы позволили проследить расселение и формирование цыганских групп в Европе и определить приблизительный путь их миграции из Индии.


 

Исследования культуры и истории цыган выходят на новый уровень примерно с начала ХХ в., что следует связывать с развитием теории культуры и формированием современных методов социальной (культурной) антропологии, частью которой является этнография. Большую роль в этом процессе в течение нескольких десятилетий, начиная с конца XIX – начала ХХ в., играло Цыгановедческое научное общество - Gypsy Lore Society, осуществляющее выпуск периодического журнала с исследованиями по языку и культуре цыган (до 1888-1982 Journal of the Gypsy Lore Society, с 1982 – Romani Studies). Другим значительным периодическим изданием в наше время (с 1955 г.) является издающийся в Париже журнал Etudes tsiganes.

Накопление данных по истории и культуре цыган различных стран, а также развитие социально-антропологических подходов к изучению культуры в течение ХХ века, привело к появлению значительного числа цыгановедческих публикаций и к формированию специалистов-цыганологов в различных странах Европы. Кроме того, развитие общественного цыганского движения и гуманизация европейских обществ вызвали рост прикладных антропологических и лингвистических исследований, которые связываются с программами интеграции цыганских общин в общества Европы. Результатом и показателем выделения цыгановедения в отдельную область знания является появление изданий по местной и региональной истории и культуре цыган. В частности, имена М.Хюбшмановой и Е.Хорватовой связаны с исследованиями цыган Чехии и Словакии, Я.Фицковского и Л.Мруза – Польши и сопредельных территорий, В.Ахима – Румынии, Е.Марушиаковой и В.Попова – Болгарии, и с обобщающими работами по цыганам Восточной Европы.